Frank Lloyd Wright-designed Research Tower at SC Johnson headquarters

Dans la tour de recherche de SC Johnson, conçue par Frank Lloyd Wright, l’architecture côtoie la science

Avec ses 46 mètres de hauteur sur un centre de 4 mètres, ce trésor de l’architecture d’entreprise s’élance avec l’innovation. 
« Mon grand-père a pris des décisions incroyablement audacieuses, l’une d’entre elles fut la construction de ces bâtiments malgré le coût. » Fisk Johnson
La Tour de recherche SC Johnson, inaugurée en 1950, est l’une des plus hautes structures jamais construites selon le principe cantilever. C’est le dirigeant de la société de la troisième génération, H.F. Johnson, Jr., qui est à l’origine de sa forme. Il avait embauché Frank Lloyd Wright pour la conception du célèbre bâtiment administratif de la société. En réfléchissant à la façon de rendre le nouveau centre de recherche unique, H.F. suggéra à Wright de prendre en compte « l’idée d’élévation dans les airs ».

La façon dont Wright interpréta cette suggestion fut remarquable. 
Conception du bâtiment Frank Lloyd Wright au siège de SC Johnson
La tour, l’un des plus célèbres bâtiments de Frank Lloyd Wright, atteint plus de 45 m de haut et 12 m de côté. Pourtant, au niveau du sol, elle est soutenue par une base de seulement 4 m en son point le plus étroit. De ce fait, la tour semble presque suspendue en l’air, preuve de créativité et source d’inspiration pour les produits innovants qui y sont développés.
 
L’intérieur se compose de niveaux alternant des étages carrés et des mezzanines rondes, soutenus par le noyau « pivotant », où on trouve également l’ascenseur permettant d’accéder aux bâtiments, l’escalier et les toilettes. Le centre s’étend sur 16 mètres au sol, offrant une certaine stabilité, comme les racines d’un grand arbre.
Début de la construction du célèbre bâtiment de Frank Lloyd Wright
La Tour de recherche fut construite entre 1947 et 1950.
Wright a donné à son concept le nom de « laboratoire helio » ou laboratoire éclairé. Lors de l’inauguration du bâtiment, il a affirmé qu’il espérait être une « fleur parmi les mauvaises herbes », faisant allusion aux structures « ternes » généralement construites pour les affaires.
La Tour de recherche fut le premier édifice, témoignant des efforts effectués par le département Développement et recherche de SC Johnson, de 1950 à 1982, donnant naissance à des marques connues, notamment Raid®, Glade®, Autan® et Pledge®. 

L’incroyable design entourant l’édifice est-il à l’origine de ces innovations ? Ou est-ce plutôt une culture du groupe mettant à l’honneur le design ? 

Nous aimerions croire que ce sont les deux ! La tour et le bâtiment administratif sont devenus l’emblème du design américain. Les profils des bâtiments apparaissaient sur le papier à en-tête de l'entreprise et même les emballages, comme symboles éternels d’une inspiration créative.
HAUT : Les mezzanines et les étages de la Tour de recherche reposent sur le noyau ; comme un arbre porte ses branches.
BAS : La plus grande partie du mobilier intérieur porte l’empreinte du style de Wright, qui a su apporter une parfaite harmonie à l’ensemble.
Intérieur de la Tour de recherche conçue par Frank Lloyd Wright
Afin de veiller à ce que les nouveaux laboratoires répondent aux divers besoins des scientifiques et de leur travail, nous avons consacré beaucoup de temps à la planification. Chaque paire d’étages, l’étage principal et la mezzanine associée, a été minutieusement prise en compte par la gestion des laboratoires et le personnel.

Une réplique grandeur nature d’un étage principal et sa mezzanine a été édifiée sur le parking, à l’extérieur du bâtiment administratif, afin de faciliter le passage des personnes et les discussions. Une maquette de chaque étage a été réalisée, une par une, avec un équipement et des matériaux de laboratoire. Ces maquettes ont ensuite été étudiées, ont fait l’objet de discussions, ont été réorganisées et modifiées, jusqu’à la présentation d’une version finale en toute confiance au  fournisseur de matériel pour l’élaboration et les détails. 

Au final, une installation de pointe, ouvrant la voie à l’innovation et à la découverte pour les prochaines années. Comme le rappelait un scientifique, « Les éviers, les robinets et les sources d’énergie semblaient être partout. La disponibilité en termes d’espace, d’étagères et de lieu de rangement dans les bancs était infinie. Certains espaces de stockage sont restés vides pendant des années. »
«
En matière de construction, autant bien faire les choses. Nous ne construisons pas pour aujourd’hui, mais pour demain.
H.F. Johnson, Jr. dirigeant de troisième génération
En 1982, les nouveaux codes du bâtiment exigeaient l’ajout d’un escalier de secours à l’extérieur de la Tour de recherche, pour qu’elle demeure utilisable. Après mûre réflexion, nous avions pris la décision difficile de fermer le bâtiment afin de préserver son design épuré. La tour ne disposait pas non plus de l’espace requis pour nos efforts toujours croissants en matière de recherche et de développement. 
 
Trente-et-un ans plus tard, nous avons lancé un immense projet de restauration du bâtiment et ouvert à nouveau les premiers niveaux au public. Nous avons rénové l’extérieur et l’intérieur de la structure, en ajoutant davantage de caractéristiques éco-énergétiques. Nous avons même nettoyé les fenêtres en tube Pyrex (avec notre nettoyant pour vitres Windex®, bien sûr). 
 
En 2013, après un an de restauration, la Tour de recherche est de nouveau scintillante, illuminant le ciel nocturne.
Nous continuons à célébrer la collaboration de H.F. avec Frank Lloyd Wright à ce jour, en accueillant des visiteurs du monde entier pour nos visites gratuites du campus. Les expositions présentées au sein de la tour proposent un regard sur les innovations réalisées et sur la façon dont l’architecture a su stimuler la créativité des scientifiques.
 
« Mon grand-père a pris des décisions incroyablement audacieuses ; l’une d’entre elles fut la construction de ces bâtiments malgré le coût », a expliqué notre PDG, Fisk Johnson. « Ils constituent à mon sens un rappel visuel de ces décisions et de l’importance de l’audace nécessaire lorsqu’on dirige cette entreprise. »
 
Nous espérons que vous viendrez en juger par vous-même. Les visites de notre siège international et du campus conçu par Frank Lloyd Wright sont gratuites et ouvertes au public sur réservation. Il n’existe pas de preuve plus démesurée en matière d’innovation. 

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